Con más de 200 películas en su programa, todo está listo para el arranque de DOC NYC 2023, importante festival de cine documental que se llevará a cabo del 8 al 26 de noviembre. Y como ya es tradición anual, con el evento, el programador Thom Powers reveló su Short List de 15 documentales que lucen favoritos en la carrera al Oscar a Mejor Documental 2024.

El Short List de DOC NYC suele ser similar a la lista de finalistas al Oscar (que este año será revelada el 21 de diciembre). En los últimos 3 años, 10 predicciones del Short List también estuvieron presentes entre los finalistas de la Academia. Además, DOC NYC también tiene la sección Winner’s Circle, dedicada a películas que han ganado premios en importantes festivales nacionales o internacionales; en esta lista es común encontrar a uno o dos eventuales finalistas o hasta nominados: A House Made of Splinters, Writing With Fire y El agente topo son ejemplos recientes.

Con todo esto en mente, en este artículo no solo vamos a hacer un repaso por el Short List de DOC NYC 2023 sino que también vamos a aprovechar la oportunidad para hablar de otros contendientes y así meternos de lleno a la carrera al Oscar Documental 2024. Ya tuve oportunidad de ver casi todos estos documentales, así que vamos a aprovechar para analizar las oportunidades de cada uno. Esta es tu guía definitiva al cine de no ficción de 2023.

Si lo prefieres, también puedes escuchar este podcast en donde te platicamos a detalle sobre todos estos contendientes:

20 Days in Mariupol

Dir: Mstyslav Chernov | Crítica

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“20 Days in Mariupol” | Cortesía de Hot Docs 2023

Hace seis meses escribí en mi crítica que 20 Days in Mariupol era una película que todo el mundo debería ver, y ese juicio sigue siendo verídico. Con el genocidio que Israel está perpetrando en Palestina y la invasión rusa en Ucrania aún causando estragos, el material capturado por Mstyslav Chernov, ganador del Pulitzer, durante los primeros días de conflicto bélico en Mariupol, es más importante que nunca. 

Este es un documental brutal que muestra la verdadera cara de la guerra a través de la cámara de un valiente periodista. Civiles mutilados, sangre y miedo harán de 20 Days in Mariupol una píldora difícil de tragar para muchos votantes de la Academia, pero si algo le podemos aplaudir a la rama de documentalistas es su ímpetu por premiar y visibilizar filmes valientes y de índole periodísticas como este. La visibilidad extra de ser la selección de Ucrania para el Oscar Internacional también ayuda. Me atrevo a decir que esta película tiene su lugar asegurado entre las finalistas… y es de las favoritas para llegar hasta la línea de meta.

American Symphony

Dir: Matthew Heineman | Disponible en Netflix (29 de nov.)

La carta fuerte de Netflix en la categoría documental es American Symphony, retrato del multigalardonado compositor Jon Batiste mientras se prepara para una histórica presentación en el Carnegie Hall al mismo tiempo que su esposa Suleika Jaouad lucha contra el cáncer.

Nominado hace algunos años por Cartel Land, Matthew Heineman ya es conocido en la industria principalmente por su enorme valentía al documentar temas peligrosísimos. En American Symphony claramente no arriesga su vida (una novedad en su carrera), pero sí nos regala una dirección impresionante que llena la pantalla con calidez y melancolía. A la rama de documentalistas no les encanta los filmes sobre músicos, pero será difícil resistirse a un retrato tan emotivo y bien dirigido como este. También ayuda que Jon Batiste ya es toda una estrella musical.

Bobi Wine: The People’s President

Dir: Moses Bwayo, Christopher Sharp

Bobi Wine, una popular estrella pop intenta acabar con la brutal dictadura en Uganda en este universalmente aclamado documental de National Geographic que está en el shortlist de los IDA Awards 2023, que está nominado a Mejor Documental, Mejor Edición y Mejor Debut Documental en los BIFA 2023, que ganó el Premio de la Audiencia en Hamptons 2023 y que también buscará llevarse dos premios en los Critics Choce Awards. Bobi Wine: The People’s President parece no estar haciendo mucho ruido pero tiene todas las armas para triunfar en la carrera.

The Disappearance of Shere Hite

Dir: Nicole Newnham

Narrado por Dakota Johnson, este excelente documental relata la carrera de Shere Hite, una influyente feminista y sexóloga cuyos estudios sobre el orgasmo femenino y placer sexual sacudieron a la sociedad estadounidense. 

A pesar de ser uno de los mejores documentales de pietaje de archivo del 2023, es posible que The Disappearance of Shere Hite sea ignorado por la rama de documentalistas debido a su tema (todavía hay muchos conservadores en la Academia) y al mismo uso del pietaje; a esta rama, por alguna razón, no le gustan los documentales de archivo. Sin embargo, IFC Films ya comenzó a impulsar su campaña de marketing: el timing perfecto para llamar la atención de votantes.

La memoria infinita

Dir: Maite Alberdi | Crítica | Entrevista

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“La memoria infinita” | Cortesía de MTV Documentary Films

La ganadora del Gran Premio del Jurado (Mundial) en Sundance 2023 parece ser una de las grandes favoritas para obtener la estatuilla dorada. Maite Alberdi, nominada hace algunos años por El agente topo, nos cuenta la historia de amor entre el periodista Augusto Góngora y la actriz Paulina Urrutia; Góngora, quien dedicó su carrera a preservar la memoria histórica de Chile, tiene demencia y Urrutia se encarga de cuidarlo y ayudarlo a recordar.

Con el empuje de MTV Documentary Films y las excelentes reacciones de la crítica, La memoria infinita debería tener su lugar asegurado entre la tanda de nominados al Oscar… ¿o no? La rama de documentalistas suele bloquear el camino de películas sentimentales y populares con audiencias: Three Identical Strangers, Apollo 11, Won’t You Be My Neighbor, The Rescue y Good Night Oppy, son ejemplos de documentales amados que fueron excluidos de las nominadas o finalistas. Esto mismo le podría ocurrir al filme de Maite Alberdi, sin embargo La memoria infinita es diferente a los ejemplos mencionados debido a la manera tan inteligente con la que hila el tema de la memoria con la historia chilena y la importancia del periodismo. ¿Verá esto la rama de documentalistas? 

Every Body

Dir: Julie Cohen

Documental sobre intersexualidad contado a través de las vivencias de tres exitosas activistas intersexuales. Aunque aborda un tema con poca visibilidad y es sumamente informativo, Every Body tiene el mismo problema que el resto de documentales dirigidos por Julie Cohen (Julia, RBG): es dolorasamente convencional y meloso. La crítica estadounidense lo ha amado (97% en RT al escribir esto) pero sus canciones poperas manipuladoras y estructura perezosa difícilmente serán perdonadas por los documentalistas de la Academia. Esperemos que pueda llegar a la lista de finalistas, pues su tema merece mayor visibilidad, pero dudo que llegue más lejos.

Four Daughters

Dir: Kaouther Ben Hania | Crítica

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“Four Daughters” | Cortesía de Ambulante

Tres años después de ser nominada al Oscar Internacional por The Man Who Sold His Skin, Kaouther Ben Hania vuelve a representar a Túnez, pero esta vez con un documental que tiene la fuerza para llegar muy lejos. Four Daughters es un asombroso híbrido en donde Olfa Hamrouni, una madre tunecina, nos cuenta cómo es que dos de sus cuatro hijas desaparecieron. Para contar esta historia, Ben Hania eligió a un grupo de actrices para reconstruir momentos clave de la vida de esta familia y así ayudarnos a comprender cómo ocurrió la tragedia, pero también para ayudar a sus sujetos a sanar.

La influyente documentalista Kirsten Johnson (Dick Johnson is Dead) encabezó el jurado que le dio Mejor Documental a Four Daughters en Cannes, un galardón que podría ser clave en sus aspiraciones para este Oscar y el de Mejor Película Internacional (también es selección de Túnez). Este es, sin duda, un trabajo que merece la nominación al Oscar, pero hay un problema: la rama de documentalistas todavía es muy conservadora y suele ignorar estos trabajos de no ficción creativa que utilizan a la ficción para contar su historia.

Going to Mars: The Nikki Giovanni Project

Dir: Joe Brewster, Michèle Stephenson

Distribuida por HBO Max, la ganadora del Gran Premio del Jurado (competencia estadounidense) en Sundance 2023 ha comenzado a hacer ruido en el momento adecuado. Aquí, Brewster y Stephenson hablan sobre la activista y poetisa Nikki Giovanni, considerada una de las artistas vivientes más importantes. Con un tono impresionista, el documental mezcla pietaje de archivo y el estilo verité para retratar al sujeto, pero siempre manteniendo un aura enigmática.

Going to Mars: The Nikki Giovanni Project ha gustado mucho y palabras como “conmovedora” e “inspiradora” son constantes al describirla, sin embargo siento poca pasión hacia el filme y sus elementos abstractos podrían alienar a algunas personas. Su victoria en Sundance y tratamiento que busca alejarse de lo convencional deberían ser suficientes para, por lo menos, meterla en el shortlist.

Lakota Nation vs. United States

Dir: Jesse Shortbull, Laura Tomaselli

Un filme amplio, poético y enfurecedor que nos cuenta la historia de despojo sufrida por el pueblo Lakota a manos del hombre blanco. Shortbull y Tomaselli hilan pietaje de películas western y propaganda blanca con hermosas imágenes y testimonios de los Lakota e historiadores para crear un estudio completísimo que busca dar a luz a las tradiciones del pueblo y a su lucha por recuperar las Colinas Negras, su tierra sagrada.

IFC Films no es la mejor apuesta para ayudar a una película a llegar al Oscar y es probable que muchos votantes conservadores blancos se niegen a escuchar esta historia de despojo, pero el talento detrás de cámaras, la calidad de la investigación y el brillante uso de la forma no pasarán desapercibidos. Esperemos que Lakota Nation vs. United States llegue a la lista de finalistas.

Little Richard: I Am Everything

Dir: Lisa Cortés

La historia de Richard Wayne Penniman, mejor conocido como Little Richard, uno de los artistas más importantes en la historia de la industria musical cuyo estilo innovador fue clave para formar y popularizar una multitud de géneros, además de influir directamente en leyendas como David Bowie y Los Beatles. La cosa es que Little Richard nunca fue debidamente reconocido por todo esto debido a su color de piel. Lisa Cortés aborda su vida y carrera siempre tomando en cuenta el factor racial y la apropiación cultural que sufrió; asimismo, explora cómo Richard tuvo un conflicto, durante casi toda su vida, conciliando su homosexualidad y sus temores religiosos.

Distribuido por Magnolia Pictures, Little Richard: I Am Everything ha gustado mucho a crítica y audiencia pero solo recibió una nominación (Mejor Documental Musical) en los Critics Choice y fue ignorada por los IDA. También está la combinación de pietaje de archivo y figura musical ignora de vez en cuando por esta rama. Por su calidad, Little Richard puede meterse a la pelea pero por ahora está en la tablita floja.

The Mother of All Lies

Dir: Asme El Moudir | Crítica

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“The Mother of All Lies” | Cortesía de DOC NYC

La coganadora de Mejor Documental en Cannes, The Mother of All Lies, es otro excepcional ejemplo de la capacidad y moldeabilidad del cine de no ficción. Aquí, la directora El Moudir utiliza miniaturas elaboradas por su propio padre para recrear un periódo clave en la historia de su vecindario, su familia y su país. Al examinar el impacto que una red de mentiras pueden tener a largo plazo, este documental funciona como una poderosa exploración de memoria y la importancia de su registro.

The Mother of All Lies es la selección de Marruecos para el Oscar y probablmente le guste mucho a los documentalistas más progresivos, pero con Four Daughters, otra película norafricana de corte muy similar que sí tiene distribución, en la pelea, las cosas se pueden complicar para la obra de El Moudir. El aspecto de distribución podría ser su perdición.

The Pigeon Tunnel

Dir: Errol Morris | Crítica | Disponible en Apple TV+

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“The Pigeon Tunnel” | Cortesía de Apple TV+

El visionario documentalista Errol Morris podría regresar a la ceremonia del Oscar con The Pigeon Tunnel, un filme sobre David Cornwell, conocido por su nombre autoral John Le Carré, escritor de novelas clástica de espionaje como The Spy Who Came From the Cold y Tinker Tailor Soldier Spy. Morris utiliza elegantes escenas de ficción, numerosas pinceladas técnicas y una edición ágil para darle mucha vida a su entrevista con Cornwell, quien habla sobre su infancia, la relación con su padre, su carrera como espía británico y las inspiraciones para sus novelas, pero siempre con un poco de ambiguedad y misterio.

Con un fascinante sujeto, una dirección muy creativa, apoyo de la crítica, la fama de Morris y el poder de marketing de Apple TV+, The Pigeon Tunnel luce como una apuesta bastante segura para ser finalista. Sin embargo, algo me dice que la frialdad del tema podría alejarlo de la lista. Asimismo, no es el documental más amigable para audiencias casuales, en particular aquellas que no sepan nada sobre la obra de Le Carré. De cualquier manera, será interesante ver los giros que pueda tener este documental en la carrera.

Silver Dollar Road

Dir: Raoul Peck | Disponible en Prime Video

Nominado por I Am Not Your Negro hace varios años, Raoul Peck intentará volver al Dolby Theatre con Silver Dollar Road, filme sobre una familia aforamericana de Carolina del Norte que lucha contra promotores inmobiliarios que quieren apropiarse de una propiedad que ha pasado de generación en generación.

Silver Dollar Road pudo haber sido un podcast o un simple artículo. Es un documental pesado y sumamente tedioso que jamás falla en cautivar o explicar a detalle los problemas legales en el centro de la historia, más bien se va por las ramas y únicamente intenta hacerte sentir mal por la familia. Fácilmente el peor documental en esta Short List de DOC NYC 2023 (de las que he visto), pero uno que tiene amplias esperanzas de estar entre las finalistas debido a su tema, la distribución de Amazon Studios y el prestigio de su director. El año pasado, Descendant, un filme igual de tedioso también sobre la experiencia afroamericana, logró ser finalista a pesar de su pésima dirección.

Stamped From the Beginning

Dir: Roger Ross Williams | Disponible en Netflix (20 de nov.)

La tercera podría ser la vencida para Roger Ross Williams cuyas otras dos películas de 2023 fueron decepcionantes (Love to Love You, Donna Summer y la atroz Cassandro). En este documental, distribuido por Netfix, Williams se apoya de segmentos animados para explorar las ideas racistas en Estados Unidos a partir del aclamado libro de no ficción del historiador Ibram X. Kendi.

Stamped From the Beginning actualmente tiene 100% en Rotten Tomatoes y ha recibido críticas bastante efusivas, así que definitivamente debemos tenerla en el mapa. Tal vez su gran obstáculo es que Netflix probablemente centre su campaña de Oscar en la conmovedora American Symphony.

While We Watched

Dir: Vinay Shukla

El caballo negro de la carrera al Oscar a Mejor Documental 2023 se llama While We Watched, un extraordinario documental que sigue a un inspirador periodista indio, Ravish Kumar, mientras lucha por mantener vivo su periódico en medio de un ambiente de desinformación, creciente fascismo, intolerancia religiosa y opresión.

While We Watched lleva más de un año recorriendo festivales del mundo y ha ganado premios en Toronto, Helsinki y Busan. Además de ser estresante (en el buen sentido) y cautivador, es un retrato sumamente importante del estado de los medios de comunicación con el alza del fascismo en el mundo. Su distribución por POV, la visibilidad de estar en este Short List y su aparición entre las finalistas de los IDA Awards son factores muy importantes a tomar en cuenta. Podríamos estar ante la Writing With Fire de este año.

Winner’s Circle

En la categoría de Winner’s Circle, dedicada a películas ganadoras en otros festivales a lo largo del año, encontramos algunas joyas con posibilidades de llegar lejos en la carrera.

Filmado a lo largo de 13 años, Apolonia, Apolonia es una experiencia inolvidable que captura el crecimiento de la joven artista Apolonia Sokol. Íntimo, hermoso y profundo, este documental ha ganado premios en más de una decena de festivales, incluyendo los prestigiosos IDFA, CPH:DOX y Hong Kong. También fue nominado al Gotham a Mejor Documental, está entre las finalistas de los IDA y su sujeto es una de las 10 “Inolvidables” de los Cinema Eye Honors. 

El ganador del Premio de la Audiencia en Sundance 2023, Beyond Utopia tiene el potencial para incluso ganar el Oscar, pues es absolutamente impactante. Aquí la directora Madeleine Gavin sigue a varias familias que intentan escapar de Corea del Norte y con ello, nos permite aprender sobre la brutalidad y opresión que se vive en ese país. Un documental revelador, tal vez el mejor que se haya realizado sobre Corea del Norte y que definitivamente causará una respuesta emocional en cualquier persona que lo vea. ¿El problema? Su temática puede ser muy sensible, pues como ya vimos hace algunos años con el excelente pero ignorado filme Asesinas de Ryan White, existe mucho miedo en darle un foco a una historia de tal calibre. Por lo pronto, sus nominaciones en los Critics Choice 2023 podrían darle el impulso necesario para ser visto por más votantes.

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“Beyond Utopia” | Cortesía de Camden International Film

Kokomo City ganó el Premio del Jurado y de las Audiencias de la sección NEXT (para películas innovadoras) de Sundance 2023, al momento de escribir esto tiene 99% en Rotten Tomatoes, ha ganado premios en diversos festivales alrededor del mundo y está nominado a cinco Critics Choice Awards, incluyendo Mejor Documental. Lastimosamente, la película no está siendo tomada en cuenta por su tema: es la historia de cuatro trabajadoras sexuales trans negras y ya sabemos que la Academia está a años luz en cuanto a cuestiones de género se refiere.

Smoke Sauna Sisterhood es la selección de Estonia para el Oscar, tiene 100% en Rotten Tomatoes y ganó Mejor Dirección en Sundance. Es una película preciosa que podría ser un tanto desafiante por su ejecución (89 minutos de ver a mujeres platicar en un sauna) pero que ha cautivado a audiencias de muchos países. De nueva cuenta, su “desventaja” es que la Academia todavía está muy atrasada en temas de feminismo.

Otra selección de Oscar que podría dar la sorpresa es Rojek, documental representante de Canadá y ganador en Hot Docs que intenta comprender el fundamentalismo de miembros de ISIS. He escuchado que Songs of Earth, selección de Noruega sobre un hombre que comparte su vida a través de música tradicional y paisajes glaciares, es visualmente asombrosa pero no tiene distribución y ha hecho poco ruido.

También en la sección de Winners Circle de DOC NYC 2023 tenemos Bad Press (Premio Especial del Jurado en Sundance), In the Rearview (Ganadora en Sheffield), Name Me Lawand (Premio Especial del Jurado en Hot Docs), The Lady Bird Diaries y Angel Applicant (ambas ganadoras en SXSW).

Otras contendientes

La Short List y Winner’s Circle de DOC NYC 2023 no cuentan toda la historia de la carrera al Oscar a Mejor Documental 2024, pues este ha sido un año rico para el cine de no ficción y hay otros contendientes que lucen fuertes.

Nomiando en los Critics Choice 2023, Still: A Michael J. Fox Movie es un extraordinario filme sobre el amado actor y su lucha contra el Parkinson; su brillante edición y dirección no deberían pasar desapercibidos por los documentalistas de la Academia. Espero que Apple TV+ le ayude a llegar lejos porque lo merece.

Entre sus cartas, National Geographic tiene The Mission, documental nominado al Critics Choice sobre un joven misionero americano que murió intentando convertir a una de las últimas tribus aisladas del mundo, habitantes de la peligrosa isla Sentinel del Norte. Buena recepción y su bien logrado estudio de hipocresía religiosa y colonialismo, la hacen una fuerte contendiente.

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The Deepest Breath es un documental manipulador e irresponsable sobre un campeón de apnea y un buceador. Netflix lo ha impulsado ligeramente en la carrera y está nominado a Mejor Documental en los Critics Choice Awards; la Academia suele nominar una que otra infamia y esta podría ser la de este año.

Redondeando las nominadas a los Critics tenemos Judy Blume Forever, documental de Prime Video sobre la famosa autora que últimamente está en la mente de cinéfilxs gracias a la brillante adaptación de su querídisima obra Are You There God? It’s Me Margaret.

En el shortlist de IDA encontramos Against the Tide, documental sobre una comunidad de pescadores indios que luchan por mantener vivas las tradiciones; está nominado al Gotham y fue premiado en Sundance, así que debemos tomarlo en cuenta. También en la lista tenemos Unseen, un destacado documental que sigue a Pedro, un ciego inmigrante indocumentado mexicano mientras intenta acabar sus estudios, apoyar a su familia y cumplir sus sueños; su gran dirección podría ser su clave para llamar la atención de votantes. Finalmente, Twice Colonized, sobre una abogada inuit que lucha por el respeto de las culturas indígenas, fue bien recibida por la crítica y si obtiene las nominaciones clave en los IDA, estamos ante una potencial finalista.

A Still Small Voice ganó Mejor Dirección en Sundance y su director, Luke Lorentzen, estuvo cerca de la nominación al Oscar hace algunos años con Familia de medianoche. Su historia sobre una capellana en formación puede ser un poco tediosa al principio, pero la tremenda dirección de Lorentzen eventualmente te atrapa y te permite obtener reflexiones muy valiosas sobre su sujeto.

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A Still Small Voice | Cortesía de Hot Docs 2023

Para mí, el mejor documental del año es Confessions of a Good Samaritan de la siempre creativa e inteligente Penny Lane, quien aquí hace una divertidísima, sensible y profunda meditación sobre el significado del altruismo a partir de su propia experiencia donando un riñón. Me parte el corazón que la película ha sido ignorada casi toda la temporada y no parece tener distribución, pues sin duda alguna sería un éxito con las audiencias. Pero no todo está perdido, pues Penny fue nombrada como una de las “Inolvidables” de los Cinema Eye Honors (premios otorgados por documentalistas), y eso significa que la industria sí vio el filme y tal vez podría dar la sorpresa.

Steve McQueen regresó este año con Occupied City, documental sobre la ocupación nazi de Ámsterdam; está nominado a Mejor Dirección en los Critics Choice, pero irónicamente tuvo una mala recepción de la crítica y dura más de 4 horas. Hablando de documentales épicos, el maestro Frederick Wiseman, de 93 años, nos regala 4 horas de inmersión en uno de los restaurantes más prestigiosos del planeta en su nueva obra Menus-Plaisirs – Les Troisgros; sería bellísimo que finalmente sea nominado a un Oscar competitivo.

They Shot the Piano Player, de Fernando Trueba y Javier Mariscal, no ha tenido la mejor recepción de la crítica, y ciertamente tiene muchos problemas de tono y dirección. No obstante, es distribuida por Sony Pictures quienes siempre se la ingenian para meter a sus películas entre las finalistas. El año pasado, por ejemplo, lograron que la atroz y aburridísima Hallelujah: Leonard Cohen, A Journey, A Son figurara en el shortlist.

Y claro, siempre tenemos sorpresas en la lista de finalistas. ¿Cuál será la Hidden Letters, Children of the Mist o Simple as Water de este año? Imposible predecirlo.

Predicciones al Oscar a Mejor Documental 2024

Después de esta guía definitiva y recorrido por el Short List de DOC NYC, vamos a hacer predicciones de las finalistas a Mejor Documental 2024.

  1. 20 Days in Mariupol
  2. American Symphony
  3. La memoria infinita
  4. Four Daughters
  5. Bobi Wine: The People’s President
  6. Going To Mars: The Nikki Giovanni Project
  7. While We Watched
  8. Stamped from the Beginning
  9. Apolonia, Apolonia
  10. Still: A Michael J. Fox Movie
  11. Little Richard: I Am Everything
  12. Every Body
  13. Beyond Utopia
  14. Against the Tide
  15. They Shot the Piano Player